Гаттерия – ровесница динозавров

Внешне гаттерия (Sphenodon punctatus) очень похожа на ящерицу: зеленовато-серая чешуйчатая кожа, короткие сильные лапы с когтями, длинный хвост, спинной гребень, состоящий из плоских треугольных чешуй.

В.В. Бобров, кандидат биологических наук

Остров Стефенса, затерявшийся в проливе Кука, отделяющем Северный остров от Южного в Новой Зеландии, представляет собой довольно мрачную картину: скалистые берега, окутанные туманом, о которые разбиваются холодные свинцовые волны, скудная растительность. Однако именно здесь — на невзрачном с виду островке, площадью всего лишь 3 км2, мечтают побывать едва ли не все зоологи мира, поскольку это одно из последних прибежищ уникальнейшего животного планеты — гаттерии.

Внешне гаттерия (Sphenodon punctatus) очень похожа на ящерицу: зеленовато-серая чешуйчатая кожа, короткие сильные лапы с когтями, длинный хвост, спинной гребень, состоящий из плоских треугольных чешуй. Кстати, местное название гаттерии — туатара — происходит от маорийского слова, обозначающего «колючий». Не исключено, что это может относиться к ее зубчатому гребню.

И все же при всем внешнем сходстве гаттерия — не ящерица. Причем значение этого уникального пресмыкающегося ученые поняли не сразу. В 1831 году известный зоолог Грэй, имея в наличии только череп этого животного, отнес его к семейству агам. И только в 1867 году другой исследователь, Гюнтер, доказал, что сходство с ящерицами чисто внешнее, а по внутреннему же строению оно стоит совершенно особняком среди всех современных пресмыкающихся и заслуживает выделения в особый отряд Rhyncho-cephalia, что означает «клювоголовые» (от греческого «ринхос» — клюв и «кефалон» — голова; указание на загибающуюся вниз предчелюстную кость). А через некоторое время выяснилось, что туатара — вообще живое доисторическое чудовище, последний и единственный представитель группы рептилий, обитавшей в Азии, Африке, Северной Америке и даже Европе. Гаттерия каким-то неведомым образом умудрилась просуществовать почти 200 миллионов лет, причем без сколько-нибудь значимых эволюционных изменений скелета, а все ее родственники вымерли еще в раннем юрском периоде, в эпоху динозавров.

Не так давно гаттерии в изобилии водились на главных островах Новой Зеландии — Северном и Южном, но, как показывают раскопки, племена маори, колонизировавшие острова в XIV веке, истребили их почти полностью. Немаловажную роль сыграли при этом завезенные на остров собаки и крысы. Правда, некоторые ученые полагают, что гаттерия все же исчезла там из-за изменения климатических и экологических условий. До 1870 года она еще встречалась на самом Северном острове, но в начале XX века сохранилась уже только на 20 мелких островах, из которых 3 находятся в проливе Кука, а остальные 17 расположены у северного побережья Северного острова. Популяция этих рептилий на островах (половина из которых необитаема) составляет около 100 000 особей. Самая большая колония на острове Стефенса, где живет 50 000 особей — в среднем по 480 гаттерий на 1 га. На островах площадью менее 10 га — не более 5 000.

Гаттерия — животное ночное, в отличие от многих других пресмыкающихся она бывает активна при сравнительно низких температурах: +6° — +8°C. Это еще одна из ее многочисленных особенностей. Передвигается гаттерия медленно, при этом почти не поднимает брюхо над субстратом. Однако испуганная, она привстает на конечностях и может даже пробежаться. Питается насекомыми, пауками, дождевыми червями и улитками. Любит воду, подолгу лежит в ней и может хорошо плавать. С середины марта до середины августа зимует в норах. При линьке отмерший эпидермис сбрасывается кусками. Все жизненные процессы у гаттерии замедленны, обмен веществ низкий, акт дыхания длится семь секунд, кстати, она вообще может не дышать целый час.

Спаривание происходит в январе — в разгар лета в Южном полушарии. В период с октября по декабрь самка откладывает 8 — 15 яиц в мягкой скорлупе, размер которых не превышает 3 см. Для кладок она вырывает маленькие норы, куда укладывает с помощью лап и рта яйца и засыпает землей, травой, листьями или мхом. Период инкубации длится около 15 месяцев, значительно дольше, чем у остальных рептилий. Растет гаттерия медленно и половой зрелости достигает лишь к 20 годам. Именно поэтому можно предполагать, что она принадлежит к числу долгожителей среди животных. Не исключено, что возраст некоторых превышает 100 и более лет.

Туатара — одна из немногих рептилий, обладающих настоящим голосом. Ее печальные хриплые крики можно услышать туманными ночами или в тех случаях, когда ее кто-нибудь беспокоит.

Правительство Новой Зеландии давно осознало уникальность этого животного, а потому на островах уже более 100 лет существует строгий заповедный режим — посещать населенные ими острова разрешено только при наличии специального пропуска, и нарушители сурово наказываются. Кроме того, с островов вывезли всех до единой свиней, кошек и собак, уничтожили грызунов. Все они наносили большой ущерб, поедая яйца туатар и их детенышей.

А потому сейчас эти уединенные острова с их птичьими колониями и солончаковой растительностью представляют собой изолированное убежище, где только и может существовать по образу предков это древнее животное. Так что ныне этим уникальным во многих отношениях животным ничто не угрожает, и они могут спокойно коротать свои дни в максимально комфортных для них условиях специально охраняемых островов.

Весьма интересная особенность гаттерии — ее совместное проживание с гнездящимся на островах серым буревестником, роющим норы, в которых она обычно и селится вместе с ним. Большую часть года такое соседство не доставляет им хлопот, поскольку буревестник охотится за рыбой в дневное время, а гаттерия уходит на поиски добычи ночью.

Когда же буревестники откочевывают, гаттерия впадает в спячку. Однако, судя по найденным в норах птенцам с откушенными головами, сожительство гораздо более выгодно туатаре. Но все же птенцы — случайная и редкая ее добыча.

Еще одна удивительная деталь строения гаттерии — наличие теменного, или третьего, глаза, помещающегося между двумя настоящими глазами. Функция его до сих пор не выяснена. У детеныша туатары, только что вылупившегося из яйца, теменной глаз виден совершенно отчетливо. Он представляет собой голое пятнышко, окруженное чешуйками, которые расположены наподобие цветочных лепестков. Со временем «третий глаз» зарастает чешуей, и у взрослых туатар его уже не разглядеть. Исследователи неоднократно пытались выяснить, есть ли туатаре какая-нибудь польза от теменного глаза. Хотя этот орган имеет хрусталик и сетчатку с нервными окончаниями, что позволяет подозревать его чувствительность к свету, сам глаз лишен мышц и не имеет никаких приспособлений для аккомодации, или фокусировки. Кроме того, эксперименты показали, что этим глазом животное не видит, но он чутко реагирует на свет и тепло и помогает регулировать температуру тела, строго дозируя время пребывания на солнце и в тени.

Туатара — единственное современное пресмыкающееся, у которого нет совокупительного органа. Но еще более важно, по крайней мере, с точки зрения палеонтологов, что у нее, как и у некоторых древних рептилий, в височной области черепа имеются две полные костные дуги. По мнению ученых, открытый с боков череп современной ящерицы происходит именно от такого древнего черепа двудужного типа. Следовательно, гаттерия сохраняет черты предковых форм как ящериц, так и змей. Но в отличие от них она практически не изменилась за миллионы лет. Помимо обычных ребер у гаттерии имеется еще серия так называемых брюшных, которые среди современных пресмыкающихся сохранились только у крокодилов.

Зубы у туатары клиновидной формы. Они прирастают к верхнему краю нижней и нижнему краю верхней челюстей. На небной кости расположен второй ряд зубов. При смыкании зубы нижней челюсти входят между двумя верхними зубными рядами. У взрослых особей зубы стираются настолько, что укус производится уже самими краями челюстей, покровы которых ороговевают.